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¿Qué es la falla de San Andrés ? ¿Dónde queda?

¿Qué es la falla de San Andrés ? ¿Dónde queda? Después de que un terremoto de magnitud 6,4 golpeara el sur de California en la mañana del 4 de julio de 2019, cerca de la ciudad de Ridgecrest, a unas 100 millas (161 kilómetros) al noreste de Los Ángeles, seguido de un terremoto de 7.1 en la misma área la noche siguiente, Fue un recordatorio inquietante de que California enfrenta la posibilidad de un gran terremoto mucho más catastrófico en el futuro.
La zona de falla de San Andreas es un límite de 800 millas entre la placa tectónica del Pacífico al oeste y la placa de América del Norte al este. Aquí, las placas se mueven unas a otras horizontalmente a una velocidad de aproximadamente 2 pulgadas por año, y el ligero movimiento puede causar algunos pequeños temblores y sacudidas.
La zona de falla no es una sola línea, sino un sistema de fallas que serpentea en todo California, incluidas áreas pobladas como los condados de Los Ángeles y San Bernardino.

El último gran terremoto que ocurrió a lo largo de la zona de falla de San Andreas fue en 1906, cuando un terremoto de magnitud 7,9 y el posterior incendio arrasaron partes de San Francisco y mataron a 3.000 personas, la más mortal en la historia de los Estados Unidos.
Pero pasar más de 100 años sin actividad sísmica importante a lo largo de la zona de falla es una anomalía, dicen los geólogos, y podría presagiar un terremoto masivo a lo largo de la infame falla.

¿Dónde está la falla de San Andreas?

Según el Servicio Geológico de EE. UU. , Los grandes terremotos que se produjeron a principios de julio se produjeron en una compleja serie de fallas que se encuentran cerca de Ridgecrest. Mientras tanto, el monstruo que se encuentra al oeste de esa área permaneció en silencio, al menos por ahora. La enorme zona de fallas de San Andreas es el límite entre las placas tectónicas del Pacífico y América del Norte que se extiende a más de 800 millas (1.300 kilómetros) del cabo Mendocino , a 200 millas (322 kilómetros) al norte de San Francisco, y se extiende hacia el sur hasta el Mar Salton , un lago salino poco profundo a unas 120 millas (193 kilómetros) al este de San Diego.

El San Andreas es una pesadilla porque el 18 de abril de 1906 causó el evento más catastrófico en la historia de California, el gran terremoto de San Francisco , que fue tan poderoso que causó una ruptura en la tierra que se extendió por 296 millas ( 477 kilómetros). Si bien su magnitud es incierta, los científicos han estimado que puede haber sido tan grande como 8.3. El terremoto y el incendio masivo que se extendió por San Francisco después y mató a más de 3,000 personas, dejando sin hogar a otros 225,000, más de la mitad de la población de San Francisco en ese entonces. Destruyó 28,000 edificios y causó el equivalente a más de $ 11 mil millones en dólares de hoy en pérdidas monetarias.

Pero a pesar de su enorme potencial destructivo, la parte norte de San Andreas ha estado en gran parte tranquila desde entonces, y la parte sur no ha tenido un terremoto importante desde el terremoto de 7.9 Fort Tejon el 9 de enero de 1857. Eso ha generado una preocupación generalizada de que California está atrasada por un terremoto devastador en algún lugar a lo largo de San Andreas.

¿Cuándo podría suceder el terremoto grande?

Cuándo y dónde nadie lo sabe. El Grupo de Trabajo sobre Probabilidades de Terremoto de California de 2014 predijo que había una probabilidad del 72 por ciento de que un terremoto de magnitud 6.7 o mayor golpeara el área de la Bahía de San Francisco para 2043, pero solo una probabilidad del 22 por ciento de un terremoto tan grande o más grande en la parte norte de El San Andreas. A lo largo de la parte sur de San Andreas, más cerca de Los Ángeles, los investigadores proyectaron una probabilidad del 19 por ciento de un terremoto de magnitud 6.7 o mayor.

Pero la predicción de terremotos no es una ciencia exacta, y esos números no deberían dar demasiado consuelo. “Hay muchos terremotos dañinos posibles en el sistema de fallas de San Andreas” , explica por correo electrónico John Vidale , profesor del decano de Ciencias de la Tierra en la Universidad del Sur de California y ex jefe del Centro de Terremotos del Sur de California . “Si bien los ‘grandes’ son inevitables en la escala de tiempo de los siglos, muchos otros escenarios harían un gran daño con magnitudes tan bajas como M6 a M7”.

“En particular, tanto el Área de la Bahía como Los Ángeles están llenos de fallas bastante activas directamente debajo de los pies de la mayoría de las ciudades, muchas de las cuales aún no se conocen ni se nombran”, continúa Vidale. “Todas las fallas en el Área de la Bahía y Los Ángeles están dentro del sistema de fallas de San Andreas. Napa en 2014, Northridge en 1994, Loma Prieta en 1989 y San Fernando en 1971 son solo cuatro ejemplos de tales eventos”.

Si bien la gente suele pensar en San Andreas como una gran falla, ese no es realmente el caso. “El sistema de fallas de San Andreas se compone de muchas cadenas de fallas paralelas con tasas de movimiento variables”, explica Vidale. “En el sur de California, las principales cadenas son la falla de San Andreas, la falla de San Jacinto y la falla de Elsinore . En el norte de California, las más peligrosas son las fallas de San Andreas, Hayward-Calaveras y las fallas de Greenville y Green Valley más al este .

Si vio el thriller de 2015 ” San Andreas “, probablemente se esté preguntando: ¿qué pasa con las posibilidades de un evento verdaderamente apocalíptico, en el que una serie de terremotos masivos se agitarían por toda la falla? Afortunadamente, eso es algo que probablemente solo sucederá en la febril mente de un guionista de Hollywood. “Se cree que los terremotos en el norte de California ocurren independientemente de los eventos en el sur de California”, según Vidale. “Cada segmento podría albergar rupturas de hasta 248.6 millas [400 kilómetros] de largo. Existe una ligera posibilidad de que un solo terremoto atraviese tramos más largos de falla, posiblemente rompiendo ambos a la vez, pero sería una ocurrencia muy rara.

Pero también es importante recordar que la Zona de fallas de San Andreas no es el único sistema en California que es capaz de generar un gran terremoto. “Las fallas en el este de California, a lo largo de la zona de cizallamiento del este de California, también son capaces de terremotos M8”, dice Vidale. “De hecho, hubo un evento cercano al M8 en 1872 cerca de Lone Pine, y el terremoto de 1952 M7.3 Kern County estuvo a su lado, así como los M7.3 Landers de 1972 y los terremotos M7.1 Hector de1999. La Cascadia la falla , que amenaza principalmente al noroeste del Pacífico, corre a lo largo de la costa norte de California y es capaz de un M9 “.

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Por Angel Eulises Ortiz

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